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Pourquoi imite-t-on quelqu'un qui baille?

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On a sommeil ou non, le bailleur se trouve proche ou loin de nous, peu importe: il est difficile de résister à la tentation de l'imiter. Cette habitude est si courante que la contagion du bâillement a un nom: on l'appelle l'échokinésie du bâillement. Le phénomène est dû à deux facteurs principaux.

 

Le premier repose sur le caractère social de l'homme. Le fait qu'il vive en groupe et interagisse avec ses semblables, confère à l'homme une aptitude particulière: l'empathie, soit la compréhension des émotions de l'autre, la capacité à se mettre à sa place lorsqu'on le regarde exprimer différents sentiments.
Avec le rire, le bâillement est ainsi l'une des rares manifestations physiques de l'empathie: nous nous mettons inconsciemment à la place de quelqu'un qui baille, si bien que nous baillons à notre tour. Ce phénomène est d'autant plus marqué quand la personne nous est proche.

 

Mais alors, pourquoi baille-t-on lorsque l'on regarde un inconnu bailler? Cela vient d'un processus particulier d'imitation, basé sur des neurones dits «miroirs». Ceux-ci nous permettent de nous mettre à la place de l'autre lorsqu'il agit et ainsi de l'imiter avec plus ou moins de succès. Ces neurones sont primordiaux dans le processus d'apprentissage des êtres humains.

 

Habituellement, les neurones moteurs empêchent le corps de lancer le mouvement, si bien que l'on se contente d'observer. Toutefois, il semble que le bâillement soit là aussi l'une des rares exceptions puisque le processus d'imitation physique n'est pas inhibé et que l'on se met à bailler. Selon certains chercheurs, cette exception aurait été sélectionnée par l'évolution car elle aurait permis à nos ancêtres de maintenir le niveau de vigilance de tout le groupe.

 

Mais le plus fou dans cette histoire reste que les scientifiques ne savent pas exactement à quoi sert le bâillement. S'il semble nous rendre plus attentif, une autre hypothèses veut que cela permettrait d'augmenter l'oxygénation du cerveau en cas de fatigue, lui donnant ainsi un petit coup de fouet.

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